Dedicated to my great friend L.D.

y eye never stops in its quest to form design through the camera. When I see a perfect subject covered in light, I seek to capture that moment, that form, that discovery. The Beatles said they never made that perfect recording. I will echo that by saying that I am still looking for that perfect image but the excitement in seeking it is a force in and of itself. My search to find this perfect image has led me on a path through many different environments, countries and terrains - the deserts of Namibia, the dunes of Arabia, the barrier islands off the Atlantic Coast, the marketplaces of France …


I sincerely hope you enjoy my view of the world

Choose your destination

 
 
 
 
 

USA

Death Valley

Fish net

Eightyone countries and a camera…

Elements of life through a lens.



Lawrence of Arabia in the Empty Quarter, Irving Penn along the Sepik in New Guinea and André Kertesz in Paris, they all photographed their surroundings. My life overseas has provided me with similar opportunities.


I have always been fascinated with photography. I can still visualize myself as a small boy in Pittsburgh leafing through Life Magazine and National Geographic and dreaming of exotic locations; the whole world beyond the garden was an exotic location for me, waiting to be explored through the camera lens. 


A creative internal urge must have cried out for liberation as I related to other Pittsburghers: Andy Warhol, Gene Kelly and Erroll Garner, who all sought that elusive sense of creative self-fulfillment. They chose art, dance and music, but I followed Duane Michals and chose photography. 


Like any neophyte, I began with simple snapshots. Eventually, I attended a Minor White lecture: an hour-long metaphysical exploration of a single photographic image! While I could not fully grasp the analysis, I did like what my eye saw: simple designs of contrast with a dash or two of detail. My underlying philosophy was more elemental: the eye is trained through imagination and experience – thrown in with a good mix of lighting. 


Another photographer, Elliot Porter, made a strong impression on me when he spoke of waiting hours for the perfect shot. I soon realized that was not my nature. Lacking that patience when I see a fascinating subject, I move to capture it quickly and then search out other angles. I was also inspired to contact André Kertesz – a titan of the photographic art world – and was generously received at his Park Avenue studio in New York City. I began to build a collection of his celebrated works from his Paris period and through his mentoring I was able to build trust in my own eye. I discovered that my greatest enjoyment came in viewing a small highlight inside a larger scheme – an intersection of angles of detail and contrast that pulls together in a simple design.


I freelanced briefly along the breathtaking Maine seacoast. However, I wanted to live overses.

Before I went on my first overseas posting, I spent a summer at the Maryland Institute of Art in Baltimore, receiving a formal education in art photography. I covered the field, from the basics of using a coffee can pinhole camera to the rich and varied history and philosophy of the art. Learning to shoot and edit a full series of photos taught me to discipline eye and mind to produce a coordinated narrative. The skills, knowledge and encouragement I received at the Institute still serve me well.


As a boy I had spent endless hours perusing photo spreads in the World Book Encyclopedia and, suddenly, I found myself assigned to a post in Volume “S” – Saudi Arabia – to begin a career in diplomacy, travel … and photography. 


I had read of Lawrence of Arabia’s adventures on the old Hajazi railroad from Mecca through Transjordan, and I made that my first trip into fantasy. I followed the trail of half-buried locomotives and wagons alongside ruined Turkish forts, visualizing Lawrence blowing up these very same trains. (Twenty some years later I completed living out my Arabian fantasy by camping in Wadi Rum, Jordan, where the movie “Lawrence of Arabia” was filmed.) Near the end of my tour in Saudi, I voyaged into the most remote desert in the world, the Empty Quarter or Rub Akhali. The desert was a perfect setting for my style, but the 52°C. temperatures and blinding light completely bleached out any good images, even with a dense polarizer. I chalked that up to “right place, wrong time” and left it at that!


Living overses has been wonderful for my photographic career. On occasion I have lived in “hardship” locations, so-called because of extremes in economic, social or climatic conditions. As a photographer, I have looked upon these same extremes as a luxury that often yielded a splendid play of light and landscape, and boundless images waiting to be composed on film.


In such environments it is the camera that experiences the hardship. On a visit into the Tassili in the heart of the Sahara in southern Algeria, where I spent two weeks at a “thousand-star” hotel (sleeping bags only) with blue-robed Tuaregs as guides, the camera was pitted against foes both abstract and concrete: intense light and intensely fine talcum sand. A polarizing filter helped solved both problems. Every morning the sun rose into a perfectly clear sky, but by mid-day it bleached all colors. The polarizer cut down glare and restored the color. I used it for a midnight effect in some shots by blocking the sun behind dune and rock formations. The sand blasting effect can score optical glass and the polarizer prevented the sand from reaching the lens elements. It always costs less to replace a filter than a lens.


I have always been an advocate of the polarizing filter in my work. I shoot the texture and design under natural lighting conditions, such as I did in Ethiopia, using filters to darken colors and accent contrast. The pleasure of using the polarizer is the ability it accords me to “create” as I rotate the filter. Reducing glare allows true colors not seen by the naked eye to pass through and, artistically, it allows for even more pronounced or sometimes exaggerated color values. 


Then it was off to Sweden – a nation of superb design esthetic. The winter days are short, but there I discovered another true passion: reflections on ice. Stockholm's chilly beauty presented me with one of my favorite series: “Reflections”, and I carried this visual theme to other countries, particularly Australia and New Zealand, where water and subtle light are always present.


As much as I loved Sweden, the desert became my home again – sooner than expected – as I moved urgently to Kuwait a week after the 1991 Gulf War ended. I had  access inside the country, as some 400 oil well fires raged wild. Although an environmental nightmare, the scenery was utterly dramatic. Not being a journalistic photographer, I took the fires and war carnage and blended in my style of high contrast colors and blackened sand to make some of my most exciting images. 


As I flew by helicopter over the hellish fires, the blackened sky was shot with the day-glow orange and yellow of petroleum volcanoes erupting out of the ground. Later I went on a military convoy over the Iraqi border alongside miles of abandoned and destroyed military vehicles. Little did I know that some 13 years later I would be back after the second Gulf War, exploring Mesopotamian ruins and loading my camera in the city where world civilization was founded.


An assignment to Seoul took me to Asia and provided an opportunity to comb over all those wonderful places I had read about in Somerset Maugham's short stories. However, the years in Asia proved not to be an especially creative experience – with the exception of Hong Kong. Set up in rows along physical cliffs, great architectural cliffs of sheer glass throw off shimmering reflections. I enjoyed shooting entire building blocks in horizontal and vertical lines. With so much reflection off the glass facades, the ‘polarizer’ completely altered the angles and lines into contrasted brush strokes.


Four years in Rome – a city of natural lighting (the same can be said for all of Italy) – was a photographer’s dream setting. Walking to work from Il Ghetto Ebraico to the Via Veneto with my camera at the ready produced many handsome images. Just playing with that light was a treat, like eating a good ‘gelato’. With great reviews from Italian friends urging me “Do something with your images”, I met with an Italian publisher who was interested in my work. As I proudly displayed my best images, he said, “Nice for a coffee table, but when one leaves the book, one forgets the images. Let me see what else you have.” I showed him samples of my desert portfolio and he exclaimed, “Now you have something which remains in the mind.” A sobering experience, but helpful in editing for this volume.


 Sardinia during springtime is memorable. With the landscape in full bloom, I shot abstracts of colored lines, sometimes partly out of focus. A close friend and talented paper box artist asked me for my “throw-away slides.” She produced an incredible montage of rainbow images by striping together various types of vegetation. What wonderful work she did! It underscored a lesson that I am continuously relearning: others can see in your work things you might not.


The U.S. military aviation “bone yard" outside Tucson is home to over 5,000 decommissioned military aircraft preserved in the dry desert and is stunningly surreal. I received special permission to photograph these military “sculptures”: F-16s, A-10 Warthogs, and B-52s being cut up or “guillotined” because of the SALT Talks. A deep blue sky, lack of pollution, and the desert sun were perfect ingredients to work my 24mm lens on these powerful machines. Climbing up and over these relics, I was able to produce images that resembled alien spacecraft more than fighter jets. If only those planes themselves could tell their stories …


Another desert: Australia. The striking features of Australian desertscapes are the rock and stone formations. Mango National Park in Victoria was a revelation. The site of two pre-historic lakes with some of the world’s oldest rocks – and the desiccation, wind erosion and deadened roots – formed landscape images recalling the dinosaur skeletons I had seen as a child at the Carnegie Museum in Pittsburgh. 


I also ventured to Papua New Guinea and fulfilled my childhood dream of motoring up the Sepik River where Irving Penn famously photographed the tribal Mud People in his portable studio. Unlike Penn, my photographs were not simply portraits. I introduced my personal esthetic, blending villagers with the lush and harsh environment into a set of forms or patterns.


Living in Paris, I looked for those bright days to take the camera out for a walk. But still I need a desert fix with its charge of energy and change of scenery. I  made a camera pilgrimage to the White Desert in Middle Egypt and later in Libya. The reader should picture himself or herself surrounded by desert dunes on a long-ago ocean floor with limestone deposits wind-eroded into ethereal sculptures. In some places the deposits form waves breaking across a beach against a horizon of never-ending dunes…


I envy the citizens of Fez and Sana’a – two cities in which time stands still, the inhabitants living in grayish, brown structures like so many generations before them. When the sun strikes the fruit or clothing markets, the colors are so rich that they seem to illuminate from within.


In Khartoum, where the Blue and White Niles merge on the site where Pasha Gordon met his maker, I took silhouettes of modest veiled women in beautiful purple and black garb, their gold bangles shimmering against a weathered green wall. Being at the right place at the right time is a major part of photography… priceless.


However, I cannot omit the lost opportunities. During my sojourn in South Africa, I heard rumors of ghost towns in Namibia. But when I set out to visit a town outside of Lüderitz, an abandoned German mining town, a rebel insurgency caused me to cancel. Today I still think about the possibilities of the images of a town lost to sand dunes. 


I have been most fortunate. Travel surely multiplies the optimal moments in one's life and most assuredly photographic opportunities. Personally, photography is still an exciting adventure:  when I shoot a wonderful image that I am certain is a “winner”, where everything has seemed to come together, and then when I can look forward to editing, and working with a theme in mind. At times I have been right on the mark. At others I have received an unexpected but pleasant surprise and sometimes, sadly, a major disappointment. Pre-visualizing images energizes me, but one can never fully control the elements that make for that perfect shot.


I am still looking for that perfect shot… and always will be.

Quatre-vingt-un pays et des particules de lumière…

A travers l’objectif.



Lawrence d’Arabie et la mer de sable, Irving Penn aux bords du Sepik et André Kertez à Paris… «sources d’inspiration»


J’ai toujours été fasciné par la photographie et je me revoie enfant à Pittsburgh, rêvant d’évasion et d’exotisme en feuilletant les magazines Life et National Geographic. Le monde au-delà de mon jardin était un endroit fascinant à explorer à travers l’objectif d’un appareil photo.


Exalté, j’exprimais un profond désir de créativité tout comme d’autres natifs de Pittsburgh l’avaient exprimé avant moi : Andy Warhol, Gene Kelly, Erroll Garner animés de la même passion créative, chacun dans leurs domaines: l’art, la danse et la musique…quant à moi, tel Duane Michals, j’ai choisi la photographie.


En néophyte, j’ai commencé à réaliser de simples clichés puis, j’ai assisté à une conférence de Minor White: une heure d’exploration métaphysique sur une simple photo! J’ai aimé ce que mon œil photographique découvrait ne saisissant pas pour autant tout le sens de l’analyse: l’essentiel conjuguant contrastes et simplicité de l’image. Mon écriture photographique se révélait plus épurée: l’œil s’exerçait à travers l’imagination et l’expérience…habillé de lumière.


Un autre photographe de renom, Elliot Porter, m’a profondément impressionné en discourant des heures sur l’image parfaite. J’ai vite réalisé que cette démarche n’était pas la mienne.


N’étant pas de nature patiente, lorsqu’un sujet me fascine, je le saisis dans l’instant pour ensuite travailler autour de l’image.


J’ai aussi été inspiré par André Kertesz – un maître de l’art photographique – Je fus cordialement reçu dans son studio de Park Avenue à New York. Collectionneur de ses oeuvres reconnues de sa période parisienne et, avisé de ses conseils, je poursuivais ma quête d’identité photographique. Je découvris que ma plus grande satisfaction venait du simple fait de visualiser un point dans un champ de vision – alchimie d’un détail, d’un contraste donnant naissance à une forme simple.


Devenu photographe free-lance, j’ouvris une petite galerie photo le long des magnifiques côtes du Maine, mais la réalité économique me rattrapa et je décidai d’opter pour une carrière diplomatique au service du gouvernement américain, un choix que je n’ai jamais regretté.


Avant mon premier poste àl’étranger, j’ai passé un été à l’Institut d’Art du Maryland à Baltimore à suivre des cours académiques de photo d’art. J’ai étudié les notions de base à partir d’une boîte à café trouée en guise d’appareil photo ainsi que l’histoire et la philosophie de l’art. Apprendre à photographier et réaliser une série de photos m’a appris à discipliner à la fois l’œil et l’esprit pour créer une histoire. Les compétences, la connaissance et l’encouragement que j’ai reçus à l’Institut me servent encore aujourd’hui.


Enfant, j’ai passé des heures à regarder attentivement les photos del’encyclopédie et puis un jour je me suis arrêté au volume S, S comme Saudi (Arabie Saoudite) Ainsi débuta ma carrière diplomatique, les voyages…et la photo.


J’ai lu les aventures de Lawrence d’Arabie depuis le vieux chemin de fer de Hajazi jusqu’à la Mecque en passant par la Transjordanie et réalisé mon premier voyage imaginaire.


J’ai suivi le sillon des locomotives et des wagons à moitié enterrés aux abords de forteresses turcs en ruineévoquant Lawrence d’Arabie faisant exploser ces mêmes trains.


Vingt ans plus tard, j’ai pu réaliser mon rêve d’Arabie en campant à Wadi Rum en Jordanie où le film sur Lawrence d’Arabie avait été tourné. Vers la fin de ma visite en Arabie Saoudite, j’ai voyagé dans le désert le plus reculé du monde, le «Empty Quarter» ou Rub Akhali. Le désert représentait un lieu parfaitement à mon goût si ce n’est les 52 degrés de température et la lumière aveuglante qui surexposait toutes mes photos malgré un filtre polarisant puissant. J’ai pris conscience que j’étais au bon endroit mais sans la bonne lumière ce qui m’a laissé démuni.


Mon statut de diplomate a favorisé ma carrière de photographe. Parfois j’ai été envoyé dans des zones dites sensibles en raison des conditions socio-économiques, climatiques difficiles. Ces situations présentaient un splendide jeu de lumières, de paysages et d’images à l’infini n’attendant qu’à être immortalisées. 


Dans un tel environnement, le matériel photo est mis à rude épreuve. Lors d’un séjour en Tassili au cœur du Sahara au sud de l’Algérie, j’ai passé deux semaines dans un hôtel 4 étoiles (version bivouac) avec pour guides des Touaregs en tunique bleue. Le matériel mena un combat inégal contre l’ennemiavec la lumière aveuglante et les micro-particules de sable talc.


Grâce au filtre polarisant, j’ai résolu ces deux problèmes. Chaque matin, le soleil se levait sous un ciel limpide mais à la mi-journée les couleurs s’estompaient, le polarisant diminuant la réverbération et restaurant la couleur. Pour obtenir un effet  «midnight sun» sur certaines prises de vues, je bloquais le soleil derrière les dunes et les formations rocheuses.


Dans mon travail de photographe, j’ai toujours été un grand fervent du filtre polarisant. Je photographie la texture et les formes dans des conditions d’éclairage naturel, utilisant les filtres pour assombrir les couleurs et accentuer les contrastes. Ce que j’aime dans l’utilisation du polarisant, c’est cette capacité de création qu’on obtient en changeant de filtre. En réduisant la réverbération, on obtient de vraies couleurs qu’on ne voit pas à l’œil nu. D’un point de vue artistique, on peut créer, même accentuer, voire exagérerles couleurs.


Puis départ pour la Suède – une nation au superbe design esthétique. Les jours hivernaux sont courts mais là-bas j’y ai découvert une autre vraie passion: la réflexion de la lumière.


La beauté glaciale de Stockholm m’a offert une de mes séries préférées: «reflets» et j’ai transposé ce thème visuel à d’autres pays comme l’Australie et la Nouvelle Zélande où l’eau et la lumière sont omniprésentes.


J’ai beaucoup aimé la Suède mais le désert m’a rattrapé – plus vite que je ne le croyais – car j’ai dû déménager d’urgence au Koweit une semaine après la fin de la guerre du golfe en 1991. Travailler pour l’Ambassade américaine m’a facilité l’accès dans ce pays, alors que 400 puits de pétrole brûlaient sauvagement. En plus d’une catastrophe naturelle virant au cauchemar, la scène pris des tournures dramatiques. N’étant pas photographe reporter, je captai les feux et le carnage de la guerre et transformai dans mon style les contrastes de couleurs et le sable noirci pour produire des photos du plus bel effet.


Alors que je survolai en hélicoptère les feux de l’enfer, je pris en photo le ciel noirci avec la lumière du jour orangée et les volcans de pétrole jaunes en éruption. Plus tard, je suis parti en convoi militaire à la frontière iraquienne bordée sur des kilomètres de véhicules militaires détruits et abandonnés. Jamais je n’aurai imaginé que treize ans plus tard je serai de retour après la seconde guerre du golfe explorant les ruines de la Mésopotamie et chargeant mon appareil photo dans la ville où le berceau de la civilisation fut fondé!


Une mission à Séoul m’amena à découvrir l’Asie et m’offrit l’occasion de peaufiner tous ces endroits merveilleux que j’avais lus dans les courts récits de Somerset Maugham. Cependant les années passées en Asie ne furent pas les plus créatrices à l’exception de Hong Kong. Alignée le long des falaises cette architecture de verre faisait miroiter la lumière. J’aimais prendre en photo ces blocs horizontaux et verticaux. Une telle réverbération sur ces façades de verre m’imposait d’adoucir en polarisant les angles et les lignes par petites touches contrastées.


Puis quatre ans à Rome – une ville de lumière naturelle (comme toute l’Italie) un décor de rêve pour un photographe. Me rendre à pied au bureau depuis II Ghetto Ebraico jusqu’à la via Veneto, appareil photo en main, m’a permis de faire quelques-unes de mes plus belles prises de vues. Flirter seulement avec la lumière a été un régal tout comme déguster une « gelato ». Poussé par mes amis italiens «à faire quelque chose avec mes photos», je décidai donc de rencontrer un éditeur italien qui demanda à voir mon travail. Alors que j’exhibais mes plus belles photos, il me dit «joli album pour une table basse mais quand on le ferme, on oublie ce qu’on a vu» Montrez-moi ce que vous avez d’autres. Je lui présentai des échantillons de mon portfolio sur le désert et là, il s’exclama«Vous tenez là quelque chose qui restera gravé dans les esprits». Une expérience  pénible mais qui s’avéra utile pour la publication de ce livret. 


La Sardaigne au printemps était mémorable. Avec ses paysages en éclosion, je fis des prises de vue abstraites de lignes colorées, parfois (sans but précis). Une amie proche et talentueuse artiste, Ruth Ann, me demanda mes diapositives inutilisées. Elle fit un montage incroyable, un arc-en-ciel d’images superposées de différentes sortes de végétaux. Un travail remarquable! J’en tirai une leçon qui me sert toujours: les autres voient dans votre travail ce que vous ne voyez pas vous-même. 


Le cimetière militaire américain aux environs de Tucson abritant plus de 5,000 carcasses aériennes présentées dans le désert aride offre un spectacle surréaliste. Je reçus une autorisation spéciale pour prendre en photo ces «sculptures» militaires: F-16, Warthogs A10 et B52 ayant été «guillotinés» suite aux accords Salt. Un ciel limpide, l’absence de pollution et le soleil du désert, de parfaits ingrédients pour travailler avec mon objectif de 24 mm sur ces puissantes machines. Grimper et descendre de ces reliques me permirent de réaliser des photos qui ressemblaient plus à des ovnis qu’à des avions de combat. Si seulement ces avions pouvaient nous conter leur histoire…


Un autre désert: l’Australie. Ce qui est frappant dans le désert australien, ce sont les formations de roches et de pierres.Le parc national de Mango à Victoria fut pour moi une révélation. Le site préhistorique de deux lacs composé de roches parmi les plus anciennes du monde, la désolation, l’érosion du vent et les racines pétrifiées composaient un ensemble d’images qui rappelaient les squelettes de dinosaures que j’avais pu voir enfant au musée Carnégie à Pittsburgh.


Je me suis aventuré en Papouasie Nouvelle Guinée et réalisé un rêve d’enfant en remontant le fleuve Sepik où Irving Penn photographia les tribus – «mud people» 


Contrairement à Penn, mes photos n’étaient pas de simples portraits. Je composais mes images en associant harmonieusement formes, graphisme au peuple nomade pris dans leur environnement naturel.


Désormais, je réside à Paris et j’attendsles beaux jours pour sortir mon appareil photo. Mais j’ai besoin d’adrénaline, de dépaysement et de désert. J’ai récemment effectué un pèlerinage photo au désert blanc en Egypte. Imaginez-vous au milieu d’un océan de dunes dont les résidus calcaires forment de sublimes sculptures. A certains endroits, les dépôts forment des vagues se brisant à l’horizon des dunes…


J‘envie les habitants de Fez et de Sana – villes au temps suspendu où des générations ont vécu dans ces structures grisâtres et brunes. Et quand le soleil luit sur les marchés aux fleurs ou aux fripes, les couleurs sont si chatoyantes qu’elles semblent être illuminées de l’intérieur.


A Karthoum, où le Nil bleu et blanc se croise à l’endroit où Gordon Pacha parti rejoindre le royaume promis d’Osiris, j’ai pris en photo des silhouettes de femmes modestes et voilées, drapées de violet et de rose dont les bracelets en or miroitaient contre le mur effrité de couleur verte. Etre au bon endroit au bon moment est la clé du succès.


Cependant, je ne peux oublier les occasions manquées. Durant mon séjour en Afrique du Sud, j’ai entendu parler de villes fantômes à Namibie. Mais quand je fus disposé à visiter Luderitz, une ville minière allemande abandonnée, des rebelles m’obligèrent à annuler.


Je repense aujourd’hui avec nostalgie aux photos manquées d’une ville ensevelie par les dunes…

J’ai eu beaucoup de chance. Les voyages embellissent les moments importants de la vie et donc accroissent les opportunités photographiques.


Personnellement, la photo représente une aventure en deux phases: quand je prends une photo qui me semble réussie, j’attends impatiemment de voir le résultat du tirage chez le photographe (le numérique n’étant pas ma spécialité). Certaines fois, mon intuition me donne raison mais parfois, elle me réserve de mauvaises surprises. Pré-visualiser les images me donnent de l’énergie mais, on ne peut contrôler dans sa totalité les éléments qui permettent de réussir une photo.


Je suis toujours en quête de LA photo …et le serai toujours.




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